Le cordonnier

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La fabrication de chaussures continue d'être le travail d'un membre de la famille dans de nombreuses cultures du début des années 2000. Les Inuits et d'autres peuples circumpolaires perpétuent la tradition de la fabrication de chaussures par la mère de famille - un métier appris de sa mère et transmis à ses filles, comme cela a toujours été le cas.

On ne peut que supposer l'existence des premiers cordonniers professionnels à partir de frises égyptiennes où des ouvriers sont représentés en train de fabriquer des sandales, à l'aide d'outils qui ne sont pas très différents de ceux qu'utilisent encore les cordonniers manuels. Cependant, les maroquiniers utilisaient également les mêmes outils que les cordonniers, et il est donc impossible de définir la période au cours de laquelle la cordonnerie en tant que profession singulière s'est développée.

Au cours de l'Empire romain, les artisans travaillant seuls dans de petits établissements se sont progressivement regroupés dans les rues proches du centre de la ville ou de la place du marché, où des guildes se sont établies. Les guildes protégeaient et réglementaient les cordonniers, leurs fournisseurs et leurs clients contre les pratiques commerciales et les prix déloyaux, et garantissaient la qualité des produits. Apollon a été choisi comme divinité protectrice des cordonniers romains, et des images et des statues de lui ornent l'entrée des rues réservées aux membres de cette profession.

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De même, les images des saints patrons chrétiens des cordonniers ornaient les églises et les guildes de l'Europe médiévale. Au cours du troisième siècle, les nobles frères romains Crispin et Crispinian se sont convertis au christianisme et sont partis en Gaule pour prêcher l'Évangile, en travaillant comme cordonniers la nuit. Ils ont finalement été torturés pour leur foi et mis à mort. Bien que la légende ne soit pas fiable et que les saints Crispin et Crispinien aient perdu leur statut de sainteté, ils sont restés les saints patrons des cordonniers depuis le XVe siècle, et leur fête, le 25 octobre, est toujours célébrée comme un jour férié pour l'industrie de la chaussure en France.

Il est prouvé qu'au XIVe siècle, les cordonniers fabriquaient déjà des chaussures destinées à la vente spéculative, essentiellement "prêtes à porter". Cette évolution a été favorisée par l'adoption de mesures standardisées. En Angleterre, en 1324, les mesures de distance ont été normalisées par le roi Édouard II. De taille constante, trois grains d'orge mis bout à bout équivalaient à 2 centimètres et la "règle" de 30 cm de long est devenue la mesure du pied du roi Édouard, le souverain de l'Angleterre. L'autre étalon de mesure était la main, utilisée depuis les temps bibliques et encore aujourd'hui pour mesurer la taille des chevaux. Une main est égale à 10 centimètres ou 13 barleycorns. Lorsqu'une mesure standardisée pour la taille des chaussures a commencé à la fin du XVIIe siècle, les tailles des enfants étaient considérées comme inférieures à la mesure d'une main et les tailles adultes étaient celles supérieures à une main. Les tailles adultes ont commencé par la déduction de 10 centimètres, ainsi une chaussure de taille 4 pour femme adulte signifie qu'elle est faite pour un pied de 20centimètre de long. Sous Louis XIV, le système du point de Paris a été normalisé en ⅔ centimètre, et est devenu la norme pour la plupart de l'Europe, mais l'Allemagne a continué à suivre le système de mesure anglais.

En 1400, la plupart des grandes villes européennes avaient des guildes de cordonniers. Cela n'incluait pas les cordonniers, qui étaient des réparateurs de chaussures et ne faisaient pas partie de la guilde des cordonniers. Les cordonniers sont capables de faire des réparations mais cela est considéré comme un travail de qualité inférieure. En Angleterre, les cordonniers étaient plus anciennement connus sous le nom de cordwainers, et en France sous celui de cordonniers, d'après le cuir fin de Cordoue, tanné à Cordoue, en Espagne, et importé en grandes quantités. Leur nom même suggérait la qualité de leurs produits.

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  • La cordonnerie de 1600 à 1850

À la fin du XVIe siècle, la construction de chaussures à trépointe est devenue la norme : la tige était cousue à une trépointe et une deuxième rangée de points traversait la trépointe jusqu'à la semelle extérieure. Depuis ce développement jusqu'à l'introduction des machines au milieu du XIXe siècle, les outils ou les méthodes utilisés pour la fabrication des chaussures ont très peu changé. Et pour les cordonniers manuels, les changements dans cette tradition ont été minimes. Les outils pour réaliser cette construction consistaient en un couteau, une forme, des chiens, un marteau, un alène et un bâton d'épaule.

La première et la plus importante étape de la fabrication d'une chaussure consiste à mesurer le pied avec précision et à traduire ces mesures en une forme en bois correspondante. Le mot "forme" vient de l'ancien mot anglais "foot" (pied) et désigne la forme en bois utilisée comme moule pour la fabrication de la chaussure. La forme est fabriquée selon la même forme et la même taille que le pied du client, ou une forme standard est ajustée en ajoutant des couches de cuir pour obtenir les mêmes dimensions. La forme est souvent constituée d'au moins deux pièces, afin de pouvoir la retirer plus facilement de la chaussure finie.

Après avoir mesuré le pied et traduit ces calculs sur un patron, la découpe ou le clic du cuir est la première étape de la construction d'une paire de chaussures. Le couteau rond, ou couteau de lune, est un outil ancien qui remonte à l'Égypte antique. Utilisé par la plupart des travailleurs du cuir jusqu'au dix-neuvième siècle, c'est au cours de l'apprentissage que l'on acquiert la compétence nécessaire pour l'utiliser au mieux. Les couteaux droits étaient également utilisés, mais ce n'est qu'avec l'entrée massive d'ouvriers dans les usines de chaussures du XIXe siècle que les couteaux droits et les ciseaux ont été préférés par la main-d'œuvre moins qualifiée, entraînant l'extinction du couteau de lune.

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Les pinces ou chiens de ferrage sont utilisés pour serrer le dessus de la chaussure, ou tige, autour de la forme, afin de pouvoir la fixer à l'aide de punaises sur la partie inférieure. La plupart des pinces ont des dents dentelées qui aident à tendre la tige et ont souvent une pointe de marteau de l'autre côté pour fixer les pointes afin que la chaussure à trépointe puisse être cousue. Le marteau est rarement utilisé pour fixer les pointes dans la forme, mais plutôt pour éplucher le cuir. Une fois trempé, le cuir est martelé pour aplatir les tissus fibreux, créant ainsi une surface plus résistante à l'usure et à l'humidité.

Traditionnellement, les chaussures ne sont pas cousues à l'aiguille, mais des trous sont créés à l'aide d'alènes dans lesquelles est inséré un fil de lin ciré avec une soie de porc. La forme des lames des alènes varie en fonction de l'usage auquel elles sont destinées. L'alène de couture a une lame droite et est utilisée pour faire des trous à travers plusieurs couches de cuir. L'alène de fermeture a une lame incurvée et est utilisée pour joindre la semelle à la tige.

Le bâton d'épaulement, fabriqué en bois, servait à brûler la trépointe et le bord de la semelle après que la chaussure ait été cousue, taillée et cirée. Le bâton d'épaulement a été remplacé au XIXe siècle par des fers à repasser chauffés, qui faisaient le même travail mais plus rapidement.

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Les talons ont commencé à être ajoutés aux chaussures à partir des années 1590. Des formes sont nécessaires pour obtenir la pente correcte de la semelle afin de s'adapter à l'élévation du talon et comme il est trop coûteux d'avoir un énorme inventaire de formes représentant les différentes hauteurs de talon ainsi que pour chaque pied, la plupart des chaussures seront désormais fabriquées sans définition gauche ou droite. Cette pratique de fabrication de chaussures à semelles droites s'est maintenue pendant les deux cents années suivantes, avant de perdre progressivement de sa popularité au cours du XIXe siècle et de disparaître définitivement dans les années 1880. De nombreux exemples survivants de chaussures légères en cuir et en textile de cette période présentent des traces d'usure sur le dessus, là où la largeur des pieds a étalé la tige sur le sol, là où la semelle n'était pas suffisamment étroite. Cependant, les chaussures en cuir robustes, comme les bottes d'équitation, ont continué à être fabriquées sur commande avec une définition du pied gauche et du pied droit pour l'ajustement et le confort.

Les mesures standardisées des chaussures étant bien établies et la facilité de production des semelles droites pour les cordonniers, il est devenu rentable pour ces derniers de préfabriquer des quantités de chaussures. Il ne fait aucun doute que lorsque le cordonnier n'était pas employé par les commandes de ses clients, il créait des chaussures pour la vente spéculative. Les chaussures existantes, datant des années 1740 et de plus en plus vers la fin du XVIIIe siècle, affichent les tailles inscrites sur les doublures, suggérant des chaussures préfabriquées, ainsi que les noms des cordonniers imprimés sur des étiquettes en papier, généralement avec leur adresse, suggérant une tentative des cordonniers d'encourager la répétition des ventes. Les chaussures étaient devenues le premier article de prêt-à-porter vendu par les cordonniers, mais aussi par les merceries et les entrepôts de "chaussures bon marché", un autre nom pour les détaillants de prêt-à-porter. Des mesures standardisées garantissaient un bon ajustement pour la longueur, mais ce n'est que dans les années 1880 que les fabricants de chaussures américains ont introduit le dimensionnement en largeur.

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Les pénuries de chaussures militaires, et en fait de toutes les chaussures en cuir, étaient un problème à la fin du XVIIIe siècle et au début du XIXe siècle. Selon les journaux de l'époque, les bottes et les chaussures des soldats tombés au combat étaient généralement récupérées pour être réutilisées à la fin de la bataille. Tous les camps souffraient d'un manque de produits, et l'on cherchait des méthodes permettant de contourner les longues années d'apprentissage pour devenir un cordonnier compétent. Les améliorations apportées au pantographe ont permis de fabriquer des images miroir des formes de manière efficace, ce qui a permis de fabriquer des chaussures en cuir solides de manière économique sur la spéculation. Les Anglais ont développé une machine à riveter les semelles pour les chaussures militaires en 1810 et ont également conçu une presse pour découper le cuir à peu près à la même époque. Les Français ont amélioré les quotas en rationalisant les éléments de la construction, en utilisant une méthode d'usine pour la production artisanale. Les Américains ont conçu des semelles fixées à l'aide de chevilles en bois plutôt que par des coutures, un procédé utilisé depuis le XVIe siècle pour fixer les talons et réparer les semelles. Et en 1823, l'œillet métallique a été introduit, remplaçant finalement la tâche plus longue de la couture manuelle des trous de dentelle.

  • La cordonnerie de 1850 à nos jours

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      En 1830, les exportations de chaussures pour femmes de France et de chaussures pour hommes d'Angleterre dominaient le marché de la mode. Les centres de fabrication de chaussures étaient maintenant fermement établis à Paris et à Northampton, mais les États-Unis, dont l'industrie de la chaussure était centrée sur Lynn, Massachusetts, et ses environs, étaient sur le point de tout changer. La production de masse de type industriel utilisant des ouvriers semi-qualifiés pouvait être moins chère que les produits importés et, grâce à la perfection américaine de la machine à coudre à point noué en 1860, les chaussures pouvaient être fabriquées aussi rapidement que les tiges cousues à la machine pouvaient être fixées aux semelles.

      L'invention de la machine à coudre a été initiée principalement par le besoin de coudre le cuir, et non le tissu, plus efficacement. Les machines à coudre à point de chaînette ont été introduites dans les premières usines françaises de fabrication de chaussures dans les années 1830, entraînant des révoltes de type Luddite de la part des ouvriers qui brisaient les machines de peur de perdre leur emploi au profit de la technologie. Cependant, le point de chaînette s'est avéré plus adapté aux travaux de décoration qu'à la construction de coutures. C'est la machine à coudre à point noué pour le cuir, brevetée par l'Américain Isaac Singer en 1856, qui allait amorcer une série de changements majeurs dans l'industrie de la chaussure au cours des trente années suivantes.

      En 1858, la machine à fermer McKay a été perfectionnée et a permis de coudre efficacement la semelle à la tige sans avoir recours à un cordonnier qualifié. La machine à souder Goodyear, mise au point en 1875 par Charles Goodyear Jr, le fils de l'homme qui a inventé le procédé de vulcanisation du caoutchouc, imite la difficile couture d'une chaussure en cuir à travers la tige, la trépointe et la semelle. Contrairement à la machine à fermer McKay, la machine à souder Goodyear ne perce pas le fond de la semelle, ce qui permet d'obtenir une chaussure de marche adaptée à un usage extérieur. La machine à mouler, inventée en 1883 par Jan Matzelinger, copiait les multiples mouvements consistant à tirer le cuir autour d'une forme et à le fixer en position - un travail qui prenait beaucoup de temps.

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      Ces machines, toutes inventées aux États-Unis, ont permis aux Américains de produire des chaussures en série, car les chaussures pouvaient désormais être fabriquées à grande vitesse et à faible coût. À la fin du XIXe siècle, les chaussures américaines inondaient tous les marchés. Même l'idée américaine des boîtes à chaussures a permis une gestion plus efficace des stocks et l'exportation de marchandises vers l'Europe et le reste du monde. La tradition européenne de la fabrication de chaussures à la main était pratiquement ruinée.

      Certains cordonniers européens ont survécu à l'assaut des chaussures américaines bon marché en s'adressant à l'élite et en créant des chaussures d'une qualité et d'une beauté exceptionnelles. Cependant, cela n'a fonctionné que pour quelques petits cordonniers. Afin de survivre, de nombreuses entreprises européennes de chaussures ont modernisé leurs usines, les équipant des dernières machines pour concurrencer les produits américains, et beaucoup ont réussi, comme Clarks en Angleterre, Bally en Suisse, Pelikan en Allemagne et Bata en Tchécoslovaquie.

      En raison de l'évolution de la main-d'œuvre et de l'insécurité économique due à la Première Guerre mondiale, à la récession d'après-guerre et à la Grande Dépression, de nombreuses entreprises de chaussures ont eu du mal à survivre. Cependant, un nouveau procédé de fabrication de semelles cimentées, ou collées, au milieu des années 1930, a permis de réduire les coûts de production et d'éliminer la nécessité de nombreuses machines américaines. Les années 1930 ont mis l'accent sur les chaussures pour femmes dans la garde-robe, désormais pleinement visibles sous des ourlets plus courts et donc une nécessité pour les personnes soucieuses de la mode. L'importance du style, de la couleur et de la décoration a permis aux fabricants européens de retrouver leur suprématie. Des entreprises telles que I. Miller et Delman aux États-Unis sont désormais confrontées à la concurrence de fabricants tels que Charles Jourdan en France, Rayne en Angleterre et Ferragamo en Italie, qui s'adressent à une clientèle sensible à la mode.

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      La Seconde Guerre mondiale a fait passer l'accent du style à la durabilité. Les fabricants de chaussures n'ont pas souffert, car ils étaient occupés à produire des chaussures militaires et d'autres biens sous contrat militaire, mais la mode de la chaussure était limitée par la disponibilité des matériaux.

      Dans le cadre du redressement d'après-guerre, l'État italien a aidé les entreprises de chaussures locales qui étaient moins efficaces que les grands fabricants de chaussures américains. En réduisant les coûts de production, les fabricants de chaussures italiens ont rapidement trouvé une niche dans l'industrie de la chaussure de haute couture. Dans les années 1960, les créateurs français se rendaient en Italie pour faire fabriquer leurs chaussures, sans passer par leurs propres fabricants de chaussures. Des entreprises de taille et de modèle similaires en Espagne et en Amérique du Sud, ayant accès à des peaux abondantes et bon marché, ont également connu le succès dans les années 1970 et 1980, au détriment des fabricants de chaussures américains, anglais, allemands et français. 

      Mais le glas de nombreux fabricants de chaussures américains et européens a sonné avec le développement des industries de la chaussure en Asie du Sud-Est à la fin des années 1950 et dans les années 1960. Les coûts de main-d'œuvre moins élevés pour les chaussures cousues traditionnellement, combinés aux nouvelles chaussures en plastique moulé par embouage, qui pouvaient être produites uniquement par des machines, ont donné naissance au centre le plus rentable au monde pour la production de chaussures de sport - le style de chaussures le plus populaire depuis la fin des années 1960.

      Bien qu'il existe encore des cordonniers à la main à Londres, Venise et dans d'autres endroits, leur nombre est limité et leurs clients peu nombreux. Les chaussures de haute couture sont produites avec un minimum de main-d'œuvre qualifiée pour la finition ; des ouvriers dont la plus grande compétence est la programmation informatique fabriquent la plupart des chaussures du début des années 2000. Le coût, la durabilité et l'image de marque sont les moteurs de la production de chaussures au XXIe siècle.

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